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特朗普总统刺破了“科学泡沫”吗? 精选

已有 8558 次阅读 2017-3-27 08:04 |系统分类:观点评述

特朗普总统刺破了科学泡沫吗?

王元丰

北京交通大学教授      

特朗普(Donald Trump)就任美国总统让科学家很不爽。不仅是因为他在竞选期间一些涉及科学问题的言论,让科学家不赞同,更是因为他入主白宫后的一些做法,让科学家难以接受!他禁止几个国家的国民入境美国,让科研机构及大学招聘科研人员和学生受到影响。而美国政府刚刚公布的提交给国会的2018财年预算案,对美国国立卫生研究院(NIH)、能源部和环境署的研究经费大幅削减,这让美国科学界特别气愤!

“深感不安”、“很担心”、“不明智和“史无前例,这是很多科学团体、研究机构负责人,对特朗普当局预算案的评价。与此同时,在此之前就一直在组织的科学家抗议特朗普的大游行,获得更多科学家和团体的支持,这场定于422日举行的大游行,已经获得大约100个美国主要学术团体的背书!

科学家太无法接受特朗普这样的总统了!然而,在科学界的一片抗议声中,也有人对特朗普的做法,从另一个角度进行透视。世界最著名的科学杂志《自然(Nature)》发表名为《研究人员应该超越科学泡沫》社论(以下简称《社论》),认为抗议特朗普是个错误命题,科学家不是要对特朗普做出响应,而是要关心投票给他的人。《社论》说科学家不应该再沉醉于“科学泡沫之中,而是应该对自己进行反思?这样的言论在科学界可以说是骇世惊俗,不同寻常!

      那么《社论》认为的科学泡沫是什么?特朗普总统是在刺破这些泡沫吗?总结起来,《社论》给出的第一个科学泡沫是:认为投资科学研究将会哺育创新投资和促进经济增长。这的确是科学家长期信奉的真理!难道不是这样吗?针对特朗普所代表的一部分人对科学研究工作价值的怀疑,麻省理工学院的科学教授托马斯·利文森(Thomas Levenson201612月在《波士顿环球报》发表文章,用爱因斯坦研究广义相对论曾经被认为是纯理论问题,没有现实应用价值,但现在连人们的智能手机都是应用广义相对论原理产生的全球定位系统(GPS)为人们导航,用这个实例告诉人们投资科学研究能够有用。然而,这样神奇的科学故事已经难以打动人了。要么值当,要么不做make it pay or don’t doit”),因为那些手握选票的选民,更看重当下的实际结果。

什么样的结果?就是经济到底增长的怎么样?第二次世界大战后,西方国家政府普遍把支持科学研究作为推动经济增长不竭动力的方法。但是,近些年来,这些发达国家尽管还在支持基础科学的研究,可其经济增长却越来越乏力。不要说欧洲大部分国家和日本在2008年经济危机后,经济增长一直处在几乎是停滞的状态。在美国,经济增长也没能表现出不少经济学家所预测的潜在增长。以至于美国前财政部长、哈佛大学校长拉里-萨默斯(Larry Summers)认为美国经济将长期停滞(Secular stagnation),美国西北大学的教授罗伯特·戈登(Robert Gordon)教授甚至断言经济高增长不可能再有了。如果科学研究难以支撑经济增长,那么,搞那些没用的基础研究,就是像被前共和党副总统候选人、阿拉斯加州州长萨拉·佩林(SarahPalin)公开嘲讽的果蝇研究,必要性就大为降低了。所以,特朗普总统大砍NIH20%预算,把环境保护署的经费削减31%,美国国务院涉及气候变化和援助的研究项目更是不给支持。

“科学泡沫已经被戳穿了?实际上,在很多国家短期内无直接应用价值的研究难以获得资助的困难早就已经存在。美国一直在削弱对基础科学的资金投入强度,用于基础研究的总联邦资金从1976年占国民生产总值(GDP)的1.2%降至2016年的0.8%以下,只不过这次特朗普政府做的更极端一些而已。那么,科学家们除了去抗议,除了抱怨政客们的短视,他们是否也需要反思?是否也该更多地考虑怎样给社会创造价值?是否要改进与公众沟通的方式,用更有力的故事去打动政策制定者,而获得支持呢?可能不少科学家对此不屑一顾,但是,在公众对科学研究支持度下降的情况下,再按过去的方式行事,有些走不通了。现在科学家在做基础研究的时候,应该考虑的更多、做得更多,要让理论与实际更加紧密地相结合,这是时代对科学家提出的更高的要求。

《社论》认为的第二个科学泡沫是:科学研究能够造福社会。很多科学家千真万确地这样认为!因为不就是科学研究让人类生活的更健康、更舒适吗?医学研究降低了疾病给人们带来的痛苦,延长了人的寿命,各种各样的科技应用,让人的生产和生活更加便利。科学研究给人类社会带来福音,这也需要疑问?1945年,美国科学研究发展局局长维瓦尔•布什(Vannevar Bush)向当时的美国总统杜鲁门报送了名为《科学:没有止境的边疆》的研究报告鲜明地指出:人民健康、国家安全和公共福利需要依赖科学进步和新的科学知识。70多年过去,布什的论断有错误了吗?

对这个问题,《社论》说了一句话很值得科学家倾听:很明显,数百万美国人的需求(以及全世界数十亿的人)并没有被现代科学进展很好地服务。换句话说就是,科学家现在所取得的科研成果,并没有被美国和世界很多地方、数量庞大的老百姓享受到。当代科学研究的成果,造就了很多被人羡慕的,如比尔盖茨(Bill Gates)、史蒂夫乔布斯(SteveJobs)以及马克扎克伯格(Mark Zuckerberg)这样的超级富翁,但千千万万的普通民众,却没有分享到科技进步的红利。另一方面,普通百姓不但没有享受的科学研究和科技进步带来的好处,相反,随着很多现代科技成果的应用,尤其是新的人工智能、移动互联网等新的技术应用,他们原来的工作,越来越受到威胁。很多人的工作被更高效的流水线、机器人所替代而失业,生活陷入困难之中。美国总统特朗普当选一方面有全球化对美国民众的冲击,另一方面,如很多专家、学者指出,技术进步在其中起到甚至比全球化还重要的作用。那么,面对这种形势,科学家们不需要有新的思考吗?有的科学家会说,这不是科学家的责任!政府应该更好的制定政策,让科学研究的成果惠及百姓!然而,现在的问题是,科学家不改变谁给出钱就给谁做研究,不思考怎样做科研能够让那些不能出钱资助自己科研的民众受益,让那种开始燃起的对科学研究的不满降温,自身的科研就会受到影响!科学研究不仅要促进经济增长,其成果也要让普通百姓受益,这也是科学家在搞科研时应该记在心里的!

最后,我想说人类社会正处在一个新的转折点,不但社会秩序出现转变,极端主义、孤立主义、反智主义开始兴起,另一方面,新工业革命或者说第四次工业革命,正在以前所未有的速度,对社会的政治、经济方方面面造成巨大的改变。科学家如果还以一切照旧的模式,呆在实验室中做自己的研究,科学研究就越来越难以得到公众和政策制定者的支持!《社论》认为的科学泡沫就会越来越大!

《环球时报》2017年3月27日



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