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我们的《生物演化》研究生课的形成过程 精选

已有 4841 次阅读 2009-1-9 08:25 |个人分类:有关科学与教育|系统分类:教学心得|关键词:博物馆里的研究生院| 博物馆里的研究生院

    这段时间我在组织筹备《生物演化》研究生课,有一些感想,和我过去在中科院研究生院的课多少有点差别,所以写一点有关的课程形成过程,记录一下。

    我曾经写过一篇博文《博物馆里的研究生院》,介绍纽约美国自然历史博物馆成立了一个可以授予博士学位的研究生院并开始招生。现在研究生院进入第二个学期,并且开始第二学年的招生,已经有各个国家(包括中国)的学生申请。研究生院有三门必修的核心课程:1)Evolution, 2) Systematics and Biogeography, 3) Grantsmanship, Ethics, Communication。有关的内容在前述的博文中有些介绍。
 
    作为一门必修课,《生物演化》有四个学分。四个学分的“量化”要求是每个学分每周必须有50分钟的课时。那么四个学分每周至少是200分钟的课时(包括实验课)。现在具体的分配是每周两堂讲课,每堂课75分钟,再加一堂实验课。后者50分钟是没法做的,至少得有两个小时,可以是讨论课,也可以是动手的实验性质的课,所以实际的周课时有300分钟左右。全部课程在15周内完成,不包括一个星期的春假和最后一周的复习考试。所以整个学期的课时大体上是28堂讲课和12-13堂实验课。

    在研究生这个层面上的生物演化课内容,这个世界上能一个人教下来的人大概不多,因为内容太过于庞杂。我们的课由三个人来教,每人平均9-10堂讲课和4-5堂实验课。除了我以外,还有Rob DeSalle和Joel Cracraft两位讲课,这里网上也许有人听说过他们的名字。根据我们自己研究的专业,大体上的分工是Rob教分子和基因方面的内容,Joel教物种和种群层面上内容,我教有关生物史和多样性方面的内容。这些内容和很多概念在一定的程度上是互相交错的,我们的课的安排也是交错的,上面的分工只是一个大概。

    《生物演化》和其它两门必修课有一个很大的不同,后者在大学里接触得比较少,所以研究生课内容上新的东西会比较多。而《生物演化》的内容从小学到大学都有不同程度地教授,一个有关专业的大学毕业生会对基本的概念多少知道一些。因此,研究生的课必须要有所不同,范围和深度都要不一样才行。基本思想是要把生物演化的众多基本概念和科研结合起来,让学生在真实的、最新的研究背景中而不仅是教科书的背景中去更深入地认识和理解有关的生物演化内容。课程的设计也考虑到了不同学生的背景。从上个学期开课的情况中也可以了解到一些学生的情况,他们对教课内容的反应怎么样。

    首先要形成一个教学大纲,这由我们三个人按照给定的时间和希望教授的内容初步排定,由我整理成一个有每堂课具体内容的初步纲要,然后把这个纲要提交给一个专门的委员会审理。这个委员会里除了研究人员,还有两个研究生委员。他们会从学生的角度提供一些可参考的看法。比如我问他们希望实习课的形式以讨论还是动手为主,阅读文章的数量,等等。根据委员会的意见和学生的反馈以及要求,对教学大纲进行修订。

    我们没有特定的教课书。因为几乎所有的教科书都是针对大学生的,这和销量有关,也和研究生课程的不确定性有关。我在电邮中问Rob他需要用什么教课书时,他的回答是:“我不用教科书,我只写教科书。”一个字,牛。但我还是挑选了三本不同作者写的教科书作为参考书。每本书由学校买了两本,放在图书馆里,学生如果需要,可以去借来看。我们教课的内容和任何一本教科书都有相关和不相关的内容。除了教科书外,我们选用了相当数量的阅读材料,大体上是两类:1)经典文章 - 那些建立了一个学说或概念的论文;2)最新的研究 - 多数是Nature, Science 和 PNAS的文章。第一类文章的内容通常会收在教课书中,但读原文会对有关概念有更深入的理解;第二类的文章多数是教科书还没有来得及收集的内容。即使在美国,教课书商为了商业利益,一版接一版的不停修订,但最新的教科书内容和最新研究成果之间至少会有三到五年的差距。这些文章代表了最新的科研进展。它们的篇幅比较小,但难点是因为过于紧凑,阅读的难度会比较大。我们会对每一堂课的相关内容提供一系列的文章,但要指定几篇需要精读的文章,其它作为参考。让学生读太多的文章会降低阅读的质量。这个筛选过程会花很多的时间,但如果平时对有关的研究比较注意和熟悉,收集了相关的文献,这个时候就能省点力气。

    课程没有传统意义上的考试。除了平时上课和实验课的表现外,最重要的是期末的一篇报告(term paper)。这篇报告的内容可以是课堂里涉及到的内容和问题,也可以是自己论文的一部分,但必须和课程有关,即以一个实际的研究例子来说明你对某一个生物演化问题的认识。学生因为没有经验,经常会提出一个看上去很好,但到头来没有办法获得足够信息的题目,从而很难实现当初的想法。因此,我们要求学生必须在课程进行到一半的时候,和老师讨论并决定他们的期末报告的题目和想法。如果我们认为可行,他们就可以进行期末报告的“研究”了。
   
    期末报告是以一种分析为主的方式对某一个和课程相关的科学问题进行探索。我们希望学生有自己的的归纳,看法和对不同观点的评述,也希望这个报告最终具有在刊物上发表的可能性。报告按照正式出版物,比如Nature和Science的文稿格式来写作,从标点符号到推论结论,严格按照选定的格式书写。然后在学期末每个学生给一个15分钟的演讲,介绍自己的报告,也是按照正式的学术报告程序进行,从时间的掌握、ppt的质量、到回答听众的问题。成绩是通过或不通过两种,有学生会通不过。试验课除了我们自己要在外,还有两个博士后做TA,一人负责分子生物学方面的实验课,另一个负责传统生物演化内容的课。这可以减少我们的负担,更好的为学生指导,也可以为博士后积累教课的经验,可以写到自己的简历中去,对他们找工作会有帮助。

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