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年轻星系爆发“婴儿潮”

已有 1838 次阅读 2008-7-15 23:12 |个人分类:栏目风采

栏目名称:科学此刻

这幅图展现了一个年轻星系中非常活跃的恒星“育儿室”。           
                               (图片提供:NASA/JPL-Caltech/Subaru) 

 
 
 
 
 
 
你可以将它称为“宇宙好莱坞”。天文学家如今发现了一个每年能够形成数千颗恒星的非常年轻的星系——这一恒星进化速度几乎是地球所处的银河系的几百倍。美国马萨诸塞州剑桥市哈佛—史密森天体物理学中心的天文学家Giovanni Fazio认为,这项研究成果向搞清早期宇宙的进化过程“迈出了重要一步”。
 
孕育恒星绝对不是一件容易事。这需要大量的尘埃以及强烈的引力,从而点燃为恒星提供能量的核熔炉。如今,遍布宇宙的星系中塞满了恒星,这一切都是在宇宙大爆炸之后形成的,或者说也就用了10亿年的时间。根据现在流行的理论,宇宙最大星系中的大部分恒星都不是其自己“生产”的;换句话说,随着时间的流逝,这些恒星是那些最大的星系从相对较小的恒星团中划拉来的。但是这里还有一个问题:例如,银河系便似乎没有攫取到足够的恒星团,从而也就无法解释其所包含的3000亿颗“太阳”的事实。那么,这么多的恒星到底从何而来呢?
 
一个天文学家国际研究小组试图从早期宇宙中寻找这个问题的答案。而此时恰好有一个星系进入了美国宇航局(NASA)的斯皮策空间望远镜的视野。这个距离地球123亿光年的星系所发出的明亮光线属于亚毫米波长,其在电磁波频谱上介于无线电与红外线之间。而其强烈的亮度意味着有大量的能量正在被释放。结合由光学、无线电以及X射线设备获得的其他数据,研究人员最终取得了一个令人吃惊的发现:这个星系——研究人员称其为“婴儿潮”——每年至少能够形成4000颗新恒星,这大约是银河现有恒星生成速度的400倍。这一研究成果同时揭示了这一切的发生过程:随着“婴儿潮”搜集了附近的恒星团,后者彼此之间便会猛烈撞击,从而形成大量新恒星。因此宇宙星系所包含的大量恒星并非仅仅来自其他恒星团,同时这一采集过程也会形成大量新恒星。研究小组在最新出版的《天体物理学杂志快报》上报告了这一研究成果。
 
俄亥俄州华盛顿天主教大学的天文学家J.Christopher Mihos表示,更加深入的研究可能会发现更多的年轻星系的恒星大爆发。他说:“这可能并不是一种罕见现象。”
 
群芳 译 自www.science.com,7月13日)


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