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美天文学家发现最小太阳系外行星

已有 2081 次阅读 2008-6-10 16:56 |个人分类:名记大作

其质量仅为地球3倍,为寻找可供居住的行星提供了可能

 

天文学家发现了迄今为止与地球的大小最接近的太阳系外行星。
                         (图片提供:NASA)
  
  
  
  
   
   
   
提到太阳系外的行星,人们总是认为它们越小越好。这是因为行星的质量越小,其与地球类似的可能性也就越大。在美国天文学学会于6月2日在密苏里州圣路易斯市召开的一次会议上,天文学家报告了一个好消息:他们发现了迄今为止最小的太阳系外行星。并未参与该项研究的剑桥市麻省理工学院的天文学家Sara Seager表示:“这一发现为我们寻找大量可供居住的行星带来了希望。”
 
新的发现完全仰仗于一种名为显微透镜的技术。天文学家通过操控一套全球天文望远镜网络——光学重力透镜实验与天体物理学显微透镜观测——实现了这一突破。当一颗相对较近的恒星从那些遥远的恒星前面掠过时,显微透镜可以让天文学家持续观测后者发出的微弱光线。相对较近的恒星的引力会使背景中的恒星的光线向着地球产生些微弯曲,也就是所谓的透镜效应,从而暂时使背景中的恒星看上去更加明亮。如果一颗围绕相对较近的恒星运转的行星也使一些光线产生了弯曲,那么这一体系便会被第二次点亮。
 
在这次会议上,印第安纳州圣母玛利亚大学的天文学家David Bennett代表从事该项工作的科学家发言,宣布他们利用显微透镜发现了一颗质量仅仅是地球3倍的太阳系外行星。在300颗已知的太阳系外行星中,大部分行星的质量均为木星质量的许多倍,即地球质量的数千倍。新发现的这颗太阳系外行星——研究小组将其命名为MOA-2007-BLG-192L——围绕它的母星运行,两者之间的距离相当于日地距离的70%。Bennett指出,这一发现意味着这颗行星可能是由大量的冰和气体构成的,与地球相比,它的成分或许更接近于海王星。
 
这颗太阳系外行星的母星也很小。Bennett指出,其质量大约相当于太阳质量的6%,这颗恒星可能因为太小而无法维持内核的聚变反应,从而使其成为一颗光线暗淡的褐矮星。
 
Bennett表示,显微透镜技术为今后发现大小更接近于地球的太阳系外行星提供了可能。此外他强调,未来在地球轨道上运行的天文望远镜或许能将一颗太阳系外行星与它的母星区分开,从而为寻找地外生命奠定基础。
(群芳)



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