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如何提高论文可读性?Nature高级编辑提出15条原则

已有 647 次阅读 2020-6-29 18:53 |个人分类:论文写作|系统分类:论文交流| 论文写作, 格式, 审稿

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Michael White表示,应根据论文的学术价值而非外在呈现,决定是否发表一篇论文。


11年来,我在《自然》经手了1000多篇气候科学论文的审稿工作。是否要将某篇论文送审,我的决定依据是研究的创新性和重要性,而不是它的呈现形式。


尽管如此,许多方面的呈现问题通常会引起混淆或误读,造成审稿流程大幅拉长。为了最大程度地减少审稿过程的麻烦,也为了尽量让编辑和审稿人能够重点关注论文的科学内容,我在此提出下列建议。其中一部分和气候科学的相关性更大一些,但是大部分都普遍适用于各种领域。


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来源:vladwel/Getty


▍格式与布局  ▍

使用宽行间距和大字体。这是为了方便阅读文本。论文终稿在纸版上多列排版时,小字体和单倍行距没问题。举例来说,《自然》的纸版采用双栏排版,单栏的一行一般包括10个左右的单词。但是大部分论文在最初投稿时采用的是单栏排版,同样的字体和行间距,一行可能包括至少20个单词,这样就不便于断句。双倍行距加上15号字体,却也矫枉过正了。合理的做法是采用1.5倍行距和适当的字体,使得在单栏排版的情况下,一行包括12-15个左右的单词。


使用连续行号。审稿人喜欢查看具体的行号,并且经常会指出缺少行号的情况。如果一篇论文进入了二审,连续行号也方便你指出你做了修改的位置。


提供文内图表和图例。至少在《自然》的初始审稿中,我们鼓励作者在单个Word、PDF或LaTex文件内包含图表和图例,图表尽可能紧挨着相关的文本。


撰写论文  ▍

避免主观性词语。审稿人通常会反感以下这类词语或词组,如“前所未有的”“范式转变”“令人惊讶的”“剧烈的”“有趣的”和“显著的”。最好少用形容词描述研究结果,让读者自己判断某项科学进展的重要程度。


避免首字母缩写和缩略词。虽然这种缩写形式确实可以让你有更多的空间去呈现其它材料,但是它们也会让读者在阅读的过程中,不停地前后查看来确定它们的原始定义。一种值得提倡的做法是,当一个词在论文中至少会出现五次,则使用缩略形式。请务必使用通用缩略形式;比如在气候科学领域,“SST”代表“海平面温度”,“CCN”代表“云凝结核”。如果可以,请避免创造仅限于你自己的论文的缩略词。


避免没有方向性的词语,如“影响”。反之,应指明你所描述的影响的方向。比如,不要写“降水会影响净初级生产量”,而应写“降水会增加净初级生产量”。再具体就更好了:“干旱生态系统中的年降水增加一倍,可以使净初级生产量增加20%。”


几乎在所有情况下都要避免使用“显著”。如果你想说“巨大”或“主要”,那么不要使用“显著”,因为它可能和统计检验结果产生混淆。如果你报告的是统计检验结果,最好报告具体的数值。


使用陈述式标题。审稿人(以及编辑)通常会推荐使用陈述式标题,即陈述而非暗示,标题要能体现论文的主要结论。不要使用假定性标题,如“地下水储量的趋势”,可以尝试使用“2010年以来地下水损失增加了一倍”。请注意——陈述式标题可能和夸大或含混不清搅在一起。如果避免主观性词语,谨慎地将重点放在论文的实际发现而非潜在影响上,你应会发现起一个可读性强、有内涵、有趣而不夸张的标题,不是一件不可能的事。


根据模板写摘要。《自然》论文的摘要或第一段是相当标准化的,作者如果采用我们的模板,应能省力不少。


▍数据和图表  ▍

定义不确定性。在许多初投的稿件中,误差和不确定性都没有完整的定义。置信度是95%,或者说2σ?箱形图表示的是四分位差还是其它东西?请在图例中明确说明。


考虑统计分析。如果有可能,在文中纳入统计分析或数值数据分析。虽然数据的可视化解读可能无可厚非,但是通常并不值得提倡。举例来说,如果你提出大洋环流加速会在两年后使欧洲气候变暖,审稿人可能预期看到定量分析而非可视化展示。《自然》研究型期刊有一个合集,里面集中讨论了何为优秀的统计分析。


展示和提供基础数据。如果有可能,将所有数据都展示出来,而不是简单地总结一下。虽然使用柱形图展示简单的数据(比如池塘里的鱼的数量)无可厚非,但是柱形图可能造成统计细节不明。因此,如果是小型数据集,可以考虑使用散点图;如果是较大的数据集,可以考虑使用箱形图或小提琴图(查看在线免费工具)。《自然》和许多其他期刊要求地球科学领域的论文遵守“Enabling FAIR Data”计划的要求(数据要可发现、可获取、可互操作、可复用),并且要求提交许多其他类型的原始数据(包括电泳分离、地震仪、基因组和源自动物模型的数据)。审稿人现在会期待看到开放数据,因此在初次投稿时便把数据包括在里面,是值得的(自然科研旗下期刊《科学数据》在维护一个潜在数据库清单)。


遵循一定的颜色规则。使用颜色时,要注意避免给存在视障的读者造成不便。可以在网络上查看一些出色的讨论和设计建议;网络上也有检查图表可读性的工具。尤其值得一提的是,要避免使用彩虹色方案——很多领域都流行彩虹色,但是它也确实存在问题。若要进一步讨论和了解其它颜色方案,请查看cmoceanNASA GISSColorBrewer。主流软件也正在做一些有用的改动,比如R(一种常用的计算及制图平台)已经将其默认的配色从彩虹色改为翠绿色。适当的时候使用发散色:对于相关数据与中心值有偏离的图,中心值用白色,其它的用另两种颜色表示一般会比较好。以《自然》曾发表的一篇论文[1] 里的图4为例,温度的平均变化值用白色表示,降温用渐变蓝色表示,升温用渐变棕色表示。


查看这张图片的配色(来源:参考文献 1)

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简化图表。删掉任何无助于传递信息的东西。无关的效果,如3D、阴影和不必要的颜色,都应删掉。举例来说,如果你要展示一张温度图,不要使用叠加的等高线图展示相同的信息。


设置简短的图例标题。有时候它可以是描述性的,比如“研究领域”。但是如果有可能,就起一个陈述性标题;举个例子,假设:“西太平洋的海洋热含量自20世纪末增加了15%”,那么,可以用一两句话突出图表的主要结论。


一些推特用户认为,前文提出的一些问题,尤其是和行间距和字体有关的,可以通过向作者提供LaTex模板来解决或简化。确实如此,不过许多其它问题,比如主观性措词、彩虹色或首字母缩写等,只能靠作者自己解决,而不能靠技术。


《自然》已经将投稿门槛尽可能地降低了,尤其是因为只有不到10%的初始投稿可以在我们这里发表出来。如果某篇投稿最终被接受,那么我们的内部专业助理编辑会处理最后的格式问题。


除了极端情况之外,采纳我的建议既不会增加论文被送审的几率,也不会降低该几率。尽管如此,我和审稿人以及读者打交道的经验表明,遵循这些指导原则可以增加你的作品的清晰度和透明性,从而为审稿人和读者清除不必要的阅读障碍。


参考文献:

1.Colledge, N. R. et al. Nature 566, 65–72 (2019).


原文作者Michael White,为《自然》高级编辑。

原文以How small changes to a paper can help to smooth the review process为标题发表在2019年5月1日的自然职业版块。

© nature



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