何毓琦的个人博客分享 http://blog.sciencenet.cn/u/何毓琦 哈佛(1961-2001) 清华(2001-date)

博文

For young scholars - How to wrtie a technical paper 精选

已有 10854 次阅读 2007-7-26 03:35 |系统分类:科研笔记

(For new reader and those who request 好友请求, please read my 公告栏 first).

On Writing a Technical Paper


There is a joke that a technical paper published in a professional journal is read on the 
average by five persons – the author, the editor, and the three reviewers of the paper. This 
is not far from the truth because most technical papers are difficult to understand and 
follow even for the professionals. This does not even take into account the other 
approximately three times of the amount rejected due to poor writing and 
incomprehensibility. 

Thus, if the purpose of your writing a paper is to have it accepted AND to have your 
ideas widely known, then special care must be taken to write the paper. It is worth 
remembering that three entirely separate, different , and equally important tasks are:
1. having a good idea and work out the required analysis, experimentation, and 
verifications.
2. devising a powerpoint presentation that can impress your audience and "sell" your 
ideas.
3. write a technical paper of archival quality that will be read and referenced by 
others; and in some rare instances, stand the test of time.
Most young or beginning authors consider #1 to be 90% of a technical person's effort. 
Tasks #2 and #3 are considered as unpleasant and minor exercises unworthy of much 
attention. When most authors undertake tasks #2 and #3, they tend to follow the recipe of 
recording their stream of conscious thought – a totally self-centered experience. 
However, if tasks #2 and 3 are to be accomplished successfully, the effort must be 
READER- or AUDIENCE-CEDNTERED. We have discussed the "how-to" for #2 
elsewhere [see 
Introduction To The World Of Science For Young Scholars, Y.C. Ho, et al Tsinghua 
University Press 2004]. This short article is devoted to task #3. 

There are generally three types of readers for your paper. First type is the reader who 
only wish to find out if the paper contains material of interest to him. A well written 
abstract is what you need here. Generally, as far as transmitting contents are concerned, 
short paragraphs is much more difficult than long texts (Recall here the famous quote 
attributed to Samuel Johnson who apologizes for writing a long letter because he does not 
have the time to write a short one.) Thus do not dismiss this as a simple task. Secondly, 
there are readers who is only interested in the basic idea and/or history of the paper but 
not necessarily the detail "nuts and bolts" of the paper. S/he is willing to spend sometime 
reading the introductory section or two to accomplish his/her goal.  You do this using 
everyday not technical language so that the maximal number of readers can follow your 
text. Remember an average reader can retain the definition and meaning of only four or 
five mathematical symbols at anytime . Thus use mathematics only when absolute 
necessary in introductory sections and these must be repeatedly reinforced later on. 
Appeal to intuition and common sense to convey the big picture here and avoid details 
like the plague. The second type of reader may stop reading after the introductory 
sections either because s/he got what they wanted or decided that s/he has no more 
interest to read further. Ineither case, s/he will thank you for not waste his/her time which 
is often the most precious resources a scholar possesses. Even if you are the third type of 
reader who is interested in all the gory details, a well written introductory sections 
will have properly prepared you to follow the details. A map reading metaphor is 
appropriate here. If you have a clear picture of the general geography of an area in terms 
of major roadway and sign posts, then it is much more difficult to get lost and easier to 
follow a detail map. Several of the advices and techniques discussed in carrying out task 
#2 in the above reference are also conceptually applicable for writing the introductory 
sections. Finally. when you write for the third type of detail oriented reader, you still need 
to differentiate important details from those that are side issues or branches of thought. 
Thus, you often see a theorem or result precisely stated and its significance carefully 
explained. But the proof of the theorem or the detail derivation is relegated to an 
appendix. The principle to observe here is that you want the reader to follow the details in 
one smooth reading without constantly pausing to think, backtracking, remembering a 
particular definition several pages earlier, (or worse, to have to read another paper 
referenced) and any act that interrupts the thought you want him to follow as you develop 
your text.

To get a paper accepted, you must win the approval of the reviewers of your paper. They 
are not willing readers of your paper. They are forced to be reader type number three. 
Thus, the more you make their job easier, the better impression you will make. You may 
also want to go a step beyond a reader-centered writing by becoming reviewer-centered. 
Again this is discussed elsewhere in the above reference. The main point is that "walk in 
other people's shoes".

Other specific comments:

o Don't over inflate your claims or over promise what is to come in your 
introductions. It is bad form and often you live to regret it.
o Give proper credit and reference to others. Don't be stingy.
o Don't turn one paper into three slightly different versions of the same idea. You 
can give a good presentation talk several times. But publishing essentially the same paper 
several times is bad form.
o Do not submit a paper to several journals at the same time in the hope of 
increasing the chance of acceptance. This is unethical and waste valuable reviewers' time 
which are always in short supply. .Editors will hate you for it. Unfortunately, at least in 
areas I am familiar with, Chinese authors have already acquired a bad international 
reputation for doing this.
  
The discipline of mathematics has her own set of traditions and protocol for writing 
mathematical papers. This note applies only to scientific and engineering type of 
technical papers.



http://blog.sciencenet.cn/blog-1565-4939.html

上一篇:Democracy and The Arrow Impossibility Theorem
下一篇:The Chinese Americans in the US
收藏 分享 举报

0

该博文允许注册用户评论 请点击登录 评论 (5 个评论)

数据加载中...

Archiver|手机版|科学网 ( 京ICP备14006957 )

GMT+8, 2017-9-24 02:14

Powered by ScienceNet.cn

Copyright © 2007-2017 中国科学报社

返回顶部