何毓琦的个人博客分享 http://blog.sciencenet.cn/u/何毓琦 哈佛(1961-2001) 清华(2001-date)


On Research and Ph.D Education #5 - Sabbatical and Supervision 精选

已有 14393 次阅读 2007-6-8 02:36

On Ph.D Education and Research #5  - Sabbaticals and PH.D.Supervision

My motivation to write on this topic was inspired by  Professor 黄安年 ‘s 
article on “导师学术休假 研究生“放羊” ”. Furthermore, I felt that my own 
assertion concerning the two different styles of Ph.D education in “How to do 
Research? (5/17/07)” requires a bit more explanation. 

Actually the Chinese translation of the  word  “Sabbatical” into “休假” is 
very faithful to the original intent of the word. Also traditionally, sabbatical 
is considered a privilege rather than a “right”. However, in recent decades, 
sabbatical in US research universities has taken on a somewhat different 
connotation. It is an opportunity for you to be free from teaching and other 
academic obligations in order to accomplish some important scholarly task such 
as finish a book, or start a new project or research direction. The idea of 
“taking a rest” is the farthest thing from your mind. You are not expected to 
neglect your research and research students. You are expected to add luster to 
your work during a sabbatical. The department sometimes in fact would suggest 
that you take a sabbatical if you have been teaching for too long. The operating 
rule, which is quite typical, at my department has been this: “One year of 
sabbatical at half pay after six years of full time service. Ideally, the six 
years will be further broken into two parts by inserting another semester or 
academic year of leave without pay midway through. Thus, you are generally away 
from your department job every three years.” The thinking here is that you 
should be able to find funding to support yourself during those periods of away 
from teaching. Now funding means producing research and not taking a rest. In 
1987 when I was taking a sabbatical and visiting MIT, I deliberately park my car 
at Harvard every morning and each  of my research graduate students took turn 
walking with me the two miles of distance from Harvard to MIT. This way, we get 
to talk about his/her research at least one or two times a week for half an hour 
each. In 1989, when I took a leave at UT Texas, I flew back to Boston every 
month to have face-to-face interactions with my ph.d. students. This is not 
because I am particularly generous with my time. It is enlightened self-interest.

This brings up the issue of 牧羊 and 放羊. China had a well developed system of 
examinations during her dynasty days of thousands of years. People rise through 
local, regional, and finally imperial examinations to become 秀才,进士,状元. 
You are awarded these ”degrees ” through competitive examinations based on 
your self study (十年寒窗). I suppose such concepts were carried over to the 
system today of scientific endeavors.   Ph.d and master degrees are awarded 
based on “examinations”  The role of an advisor becomes that of an examiner 
rather than a mentor.  You duties are simply to insure rules are observed and 
certain standards are met. As such, people feel they can “supervise” fifty to 
hundred research students.  But my experience  and opinion are that this is not 
a good way of producing  ph.ds in science and technology. “Quality” and 
“Taste” in research are unlikely to be learned through examinations. Sure, 
real genius come along every now and then. They do well no matter what. But most 
of us mortals need guidance and experience to learn to do research well. 
Interaction and feedback with your advisor is a necessary part of this process. 

Again take my own experience which is not at all unique. Before retirement, I 
have usually a group of less than ten ph.d students, postdocs, and visitors. We 
meet once a week for an hour or two where one member of the group will give an 
oral report on a paper s/he has read or a research topic s/he has studied.  The 
group ask question and probe the understanding of the reporter.  One soon learns 
to be prepared for these reports or suffer humiliation in front of the group. In 
addition, I critique mercilessly the presentation from the viewpoint of clarity 
and technique.  I always say to my students that I cannot teach them how to be 
smart, but I can surely teach them how to give a good talk. It is something 
everyone can and should learn. The best compliment I can receive is to hear 
people say at a conference after listening a talk ”you can always tell that the 
speaker is a former student of Ho”. Often year later student return to tell me 
that the most useful thing they learned at Harvard was the presentation skill 
(see the unsolicited testimonial by Mike Yang in my blog page “more on how to 
do research 5/17/07). 

At end of the group meeting, we usually retire to a restaurant near the campus 
for lunch. The talk at lunch is more informal. But it is here much of the 
unspoken tradition of research and the rules of the game are passed on .

Individually I meet with ph.d student at least once a week to find out what s/he 
has accomplished. I push very hard during these one-on-one face-to-face 
meetings. We are not a teacher-students pair but two colleagues arguing and 
seeking truth. No holes barred. We each argue, conjecture, and make mistakes. 
Students soon learn to come well prepared, argue with me, and eventually can 
push back when I push them. That is when I feel they have learned to stand on 
their own technically and can leave to meet the world. The two most important 
things for the student  to develop during this period are how to gain self-
confidence and how to ask questions. I always say half jokingly that once the 
problem has been properly formulated, you can always hired a technician to solve 
it for you. This process of scientific maturing lasts over  four to five years 
of the student’s ph.d career. When I mentioned in my first blog article of self 
introduction (4/25/07)  that I just finished my first ph.d student from Tsinghua 
as if he was my regular Harvard student. The above process is what I mean. This 
student is Dr. Jia Qing-Shan now a lecturer at Tsinghua jiaqs@tsinghua.edu.cn. 
You can contact him directly to get his experience, particularly on how it is 
different from the prevailing Chinese examination style of ph.d. production. He 
can offer you the student’s viewpoint.


下一篇:On Language and Translation #3
收藏 分享 举报

2 褚昭明 ydliu

发表评论 评论 (5 个评论)


Archiver|手机版|科学网 ( 京ICP备14006957 )

GMT+8, 2017-9-21 00:34

Powered by ScienceNet.cn

Copyright © 2007-2017 中国科学报社