武夷山分享 http://blog.sciencenet.cn/u/Wuyishan 中国科学技术发展战略研究院研究员;南京大学信息管理系博导

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科普热到这样到底好不好? 精选

已有 6147 次阅读 2010-3-27 12:31 |个人分类:科普小兵|系统分类:科普集锦

武夷山

(发表于《新华书目报 科技新书目》2009324日)

 

2009519日,古生物学领域的一个旷世奇宝――生活在4700万年前、也许可称为人类祖先的一位雌性灵长类动物的遗骸化石伊达(Ida)――在纽约的自然历史博物馆开展。伊达虽说还长着尾巴,但古生物学家们根据她长着可与其他手指对握的拇指(opposable thumb)、手臂短、眼睛前视等特征,倾向于相信这就是人类的祖先。在此之前,人们相信人类的祖先诞生于700万前,现在一下子推前了4000万年。

这个遗骸也被称为“世界第八大奇迹”,因为,远古灵长类动物的遗骸是很罕见的。古人类学家曾经发现过一个5800万年前的灵长类动物遗骸,叫Altiatlasius, 但它只剩10颗牙齿,而伊达的遗骸95%未遭到破坏,甚至部分毛发尚在。因此,这样一个展览必然很轰动。在该博物馆就这个展览召开新闻发布会的同时,著名开放获取期刊PLoS  One在网上发布了一篇描述伊达的技术论文。到新闻发布会结束之际,一个专门介绍伊达化石的崭新网站便闪亮登场了。专门播放历史题材影视节目的历史频道(History Channel)上,关于伊达化石的一部专题片的广告正在播映。与此同时,一本叙述伊达化石发现经过的新书――《链条――发现人类最古老的祖先》(The LINK: Uncovering Our Earliest Ancestor)――已经向世界各地的书店派送出去好几千本。

美国卡内基自然历史博物馆脊椎古生物学部主任Chris Beard先生在2009910月合刊的American Scientist(美国科学家)杂志上发表了对这本书的书评。他说,谚语说得好,欲速则不达。该书作者为了凑伊达展览新闻发布会这个促销好时机,紧赶慢赶,结果错误百出。仅举一例,书中说,一种吃猴子的老鹰(Pithecophaga Jefferyi)栖居在南美地区,其实,只有菲律宾才有这种老鹰。

不过,Chris Beard痛心地问:为什么发现了伊达头盖骨化石的古生物学家不自己写这本书呢?要知道,这块化石的价值,不亚于达. 芬奇的《蒙娜丽莎》;找到这块化石,不亚于找到了《圣经》中所说的诺亚方舟。你不写,于是两位职业作家就动手了:一位是Colin Tudge,一位是Josh Young。前者是英国人,生于1943年,学的是生物学,后来成为职业作家。

1974年,美国古人类学家Donald Johanson在埃塞俄比亚发现了“露西”,一具320万年前的女性骨骼化石。直到1981年,他才与人合著了一本后来很出名的科普书: LucyThe Beginnings of Humankind(露西:人类的肇端)。在那个时代,有7年的充裕时间,可以慢工出细活。在互联网时代,人们的注意力跨度越来越小,耐心越来越差。因此,一旦媒体认定一个好题目值得做,就不会给人留下多年时间去慢慢琢磨。这是网络时代对科普工作者的一个重大挑战。

挪威奥斯陆大学自然历史博物馆的古生物学家Hurum先生2006年从私人收藏者手上买来了伊达,功劳大大的。他说过:“我知道,如果媒体在进行化石科普时讲错了,讲得荒诞不经,那么……从隐喻的意义上说, 这块化石就被毁掉了 Chris Beard担心,The LINK: Uncovering Our Earliest Ancestor 这本书正在毁坏伊达化石。



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