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旧金山科学馆创始人的奇特人生

已有 5917 次阅读 2009-12-8 07:41 |个人分类:科普小兵|系统分类:人物纪事

旧金山科学馆创始人的奇特人生

武夷山

(发表于《新华书目报 科技新书目》2009125日)

 

弗兰克. 奥本海默(1912-1985)是实验物理学家,他的哥哥是大名鼎鼎的理论物理学家罗伯特.奥本海默――曼哈顿工程的指挥者。弟弟更出名之处,是创办了世界著名的旧金山科学探索馆。

他与哥哥有一个相同之处:曾参与左翼组织的活动,因此在麦卡锡主义甚嚣尘上的年代里历尽辛苦。与哥哥不同的是,他的性格不屈不挠,尽管受到麦卡锡主义的折磨,但他卷土重来,在科普事业上创造了辉煌。

旧金山探索馆影响过很多参观者,其中包括南加利福尼亚大学新闻学教授K. C. Cole女士。70年代初期,她担任《周六评论》杂志记者期间,对科学毫无兴趣,是个不折不扣的科盲,比如,她以为加速器就是用汽油作为动力的脚踏板。有一回,杂志社派她去写一写探索馆,于是她求见奥本海默馆长。这次见面改变了她的人生道路,她最终成为一名科普作家。她说,奥本海默是循循善诱的,一次两人一起吃饭,他拿起几片奶油面包就可以解释陀螺的进动。2009年,她写成了奥本海默的传记《奇妙无比的事发生了:弗兰克. 奥本海默以及他创造的世界》(Something Incredibly Wonderful Happens: Frank Oppenheimer and the World He Made Up)。

奥本海默兄弟出生于纽约曼哈顿一个富足家庭,其父母有很好的教养,爱好收藏,让两个孩子都上了私立学校。1936年,在加利福尼亚理工学院读研究生期间,弗兰克. 奥本海默与妻子加入了美国共产党,1940年退党。二战期间,他参与了他哥哥指挥的曼哈顿工程的科研活动。战后他去明尼苏达大学工作,研究宇宙射线。1949年,由于上了麦卡锡一帮人制定的黑名单,他被迫从大学辞职,而且不可能再在其他大学找到工作。

由于找不到物理学专业的工作,他和妻子来到科罗拉多州的一个小地方,当了农民。一开始,他对农活一无所知,连如何将割下的草料打成草垛都不会。他就拼命“自学”农活。有一个雪天,妻子一边朗读兽医手册上的操作要领,他一边按照这些操作步骤给母牛接生。在日子最为紧巴巴的时候,他将父母留给他的一幅凡高油画作品都给卖了。奥本海默当年的一位邻居告诉前来采访的Cole女士,有一次,牛不肯进牛栏,气得奥本海默大骂粗话,“骂声在山谷里回荡”。慢慢地,奥本海默获得了乡亲们的尊重,被选举为本地牧民的代表,还当上了本地中学的老师。他唤起了孩子们的科学激情,率领孩子们解剖动物(反正他们有的是牲口),拆装汽车引擎。有一年,使州政府教育官员大惑不解的是,来自这么一个小地方的学生们居然在州级科学节上斩获了若干奖项。

1959年,47岁的奥本海默终于得到了在科罗拉多大学教书的机会,在那里大显身手。1966年,他发表了一个关于科学与教育的演讲,好评如潮,于是把他推向了创办旧金山探索馆的轨道。

旧金山探索馆的成功已经是尽人皆知的故事。在这里:脚踏动力车床变成了发电机,交通灯变身为光学教材,现场解剖猪眼睛,等等。孩子们被探索馆深深吸引,甚至有逃课跑到这里来的。家长们也觉得这里魅力无穷,流连忘返。

金无足赤,人无完人。Cole并没有掩饰奥本海默的缺点。他因为癌症不治临死之际,他的地下情人突然跑到他的病床边公开表白其感情,使他的妻子和孩子大为窘迫。

Frank Oppenheimer名字的含义恰好就是“动手”、“参与”,这是探索馆一向倡导的两个主题。居然还有这么巧的事。

 

参考文献

[1]              Robert Crease The Younger OppenheimerNature2009461476477

[2]                 http://www.exploratorium.edu/frank/aesthetics_of_frank/index.html (2009-11-25)



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