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火星谜题:有水,是否有生命?

已有 3308 次阅读 2008-12-10 20:27 |个人分类:行星科学报道|系统分类:海外观察|关键词:火星,水,生命| 生命, 火星

火星谜题:有水,是否有生命?
——访圣路易斯华盛顿大学地球与行星科学系资深研究员王阿莲
 
整个8月份,全世界最令人兴奋的科学新闻无疑属于火星。2008年7月31日,美国宇航局(NASA)科学家宣布:“凤凰”号火星探测器在火星上加热土壤样本时鉴别出有水蒸气产生,从而确认火星上有水存在。
 
从19世纪70年代起,火星和它上面的水持续不断地挑逗着公众和科学家们的好奇心。随着“凤凰”号2008年5月25日成功登陆火星北极区之后,答案逐渐显现。一个火星与水的故事由此变得完整。
 
但是,8月5日,“凤凰”号发现的一种高氯酸根,又让这个故事顿生波澜,一时间在全世界引起广泛关注。
 
日前,多次参与NASA及欧空局火星探测研究的圣路易斯华盛顿大学地球与行星科学系华裔科学家王阿莲接受《科学时报》采访,解密“凤凰”号火星探测任务,带来这一神奇太空故事的完整版本。
 
火星发现水意味着什么
 
对火星上生命的探索是人类最核心的追求,这也是持续数十年水与火星缠绵故事的主题。无疑,火星发现水的消息是迄今这一故事最令人兴奋的高潮。
 
“‘凤凰’号此次发现的水实际是以冰的形态存在的。这的确是非常令人兴奋的发现,但事情都是一步一步做过来的。‘凤凰’号的发现只是火星探测一系列发现中最近的一次。”王阿莲十分理解公众的关切,但她更强调火星上水的发现是一个长期探索的自然结果,并非由“凤凰”号一蹴而就。
 
如何评价这一发现在人类火星探测历史上的地位?王阿莲表示,科学家们一直相信火星上有水的存在,并不断通过发射火星轨道卫星和登陆探测器进行求证。从“奥德赛”火星轨道卫星在火星赤道地区发现大量的氢,到此后火星登陆车“勇气”号和“机遇”号发现含水矿物,再到这次“凤凰”号在北极地区找到大量水冰存在的直接证据,科学家们对于火星水的探测是一步一步走到今天的。“毋庸讳言这一发现的重大意义,但这是一个历史延续的结果。”
 
实际上,美国在1999年曾发射过一台“火星极地着陆器”,但在着陆时失踪了。两台火星登陆车“勇气”号和“机遇”号的成功着陆和在近4年的探测中发现的大量含水矿物,既锤炼了队伍也鼓舞了精神。此次“凤凰”探测器利用了原来的“火星极地着陆器”的部分探测仪器,将其命名为“凤凰”号,是取凤凰涅槃重生的意思。因此,也可以说,“凤凰”号对火星水的突破性发现是集大成的结果。
 
神秘的高氯酸根
 
在7月31日NASA的正式消息公布的同时,有美国媒体援引NASA和科学界消息人士的话说,在火星上不但发现了水,而且在数星期后还将公布一项在研究火星土壤过程中获得的“更为实质性”的发现。该报道宣称,这项所谓的“更为实质性”的发现涉及到了在火星上“可能有生命存在”的问题。
 
报道确有其事,不过据王阿莲透露,当时获得发现的科学家非常激动,一不小心走露了消息,“耳朵很尖”的美国媒体赶紧报道,反而显得十分神秘。“NASA历来的外空探测项目都是由科学团队发布结果,一点没有要隐瞒的地方。”
 
很快谜底揭晓。8月5日,美国国家宇航局在其网站公布的最新消息中作出澄清,“凤凰”号探测器在火星土壤中检测到了高氯酸根。高氯酸盐是一种强氧化物质,通常认为其对微生物在火星上的存活不利,但在地球上的自然环境中又多有发现,例如其在智利干旱的阿塔卡玛沙漠土壤中自然存在。一些地球上微生物的食物也含有高氯酸根,并且某些植物能够浓缩这类物质。人工合成的高氯酸盐多被用来制造庆典时使用的烟火和火箭燃料。
 
对于生命存在具有重要意义的水在火星上被证实,本来是一个好消息,但被视为“生命的毒药”的高氯酸根的出现,似乎给那些希望找到火星生命的公众当头泼了一盆冷水。但科学家们却并不这样看。NASA网站上的消息公布了发现高氯酸根的全部过程。“发现高氯酸盐对于生命而言既不是好事也不是坏事,但它使我们重新评估对于火星生命的认识。”NASA喷气推进实验室的MECA(显微、电子化学及传导分析仪)首席科学家Michael Hecht表示。
 
“这是NASA一贯的政策。”王阿莲在接受《科学时报》采访时表示:“自NASA成立之日起,它就要面对公众,因为它花的是纳税人的钱,就要不断地发布消息,让公众知道它做了哪些事情,借此吸引公众的注意,同时激励年轻孩子们,他们将会成为下一代NASA的科学和工程团队。”
 
据王阿莲介绍,这次“凤凰”号上装备了两台重要的仪器,一个是MECA,是一种湿化学仪器,它有4个类似化学实验室中用的“小烧杯”。“凤凰”号机械臂把挖掘到的土壤放入其中,进行湿化学分析。MECA带有一些探测器,可以探测各种阴阳离子。“这次就发现了高氯酸根的信号,但不能肯定是哪一类高氯酸盐,因为样品已经溶化掉了。”另一个重要仪器是TEGA(热萃取气相质谱仪),它有8个“小炉子”,加热样品时会有气体逸出,其后有探测精度很高的质谱仪可以探测这些气体中到底含有什么成分。
 
“这次两个仪器获取的结果不完全一致,MECA检测到了高氯酸根,但是TEGA并没有捕捉到科学家们预期中的氯气逸出。”王阿莲说:“虽然不确定到底是哪种高氯酸盐,但是NASA还是要发布结果,这是为了更好地吸引公众。严谨的科学结论将最终发表在《自然》、《科学》和《地球物理杂志—行星科学》等学术期刊上。”
 
公众担心高氯酸根会对火星生命不利,对此王阿莲认为,高氯酸根并非是一种从根本上会抑制生命出现的有毒物质,生命物质中也发现有高氯酸根。“目前尚不确定‘凤凰’号发现的是哪一种高氯酸盐。不同的高氯酸盐有不同的性质,哪种阳离子与高氯酸根结合会对生命产生根本威胁尚待确定。”
 
此外,这些高氯酸根是否是“凤凰”号运载火箭带上火星的残留燃料也有待确认。王阿莲表示,在科学研究中进行认真的误差分析十分必要——“凤凰”号在火星极地的土壤中掘冰十分艰难,再将样品准确地放入“小烧杯”也需要作很多努力。这些操作和分析过程中都会产生一些误差,需要作出详尽的分析。NASA“凤凰”号的科学团队目前正处于非常忙碌的探测器操控阶段,后续还会有一些作基础研究的科学家加入进来,最终的结果将通过科学论文作出报告。
 
探寻火星生命:未竟的旅程
 
火星大气稀薄、气压很低,受到太阳辐射将快速增加动能,带动火星表土形成与地球上类似的尘暴,有时甚至发展成全球性的火星尘暴。尘暴也会对火星生命遗迹的存留构成威胁。加州大学教授乔治·德罗利曾指出,火星尘暴产生的电场,会将火星稀薄大气里的水和二氧化碳分子割裂开来。那些分子能够自由地形成过氧化氢或者其他强氧化剂,这些物质将扫除火星表面对形成生命具有关键性作用的任何有机分子。
 
然而这并不能排除火星环境下可能的生命形态与地球不尽相同。“这个想法在所有作火星探测的科学家的脑海里都存在。”王阿莲表示。虽然不在天外生命探测的领域中工作,但是她通过学术会议大致了解其中的基本观点。“会有一些共同点,如需要有长时间的液态水存在,基本的氮、磷、氧、碳等可能还是基本的生命组成元素,但到底以什么样的化学键相结合还有待探索。”
 
在火星上寻找生命无异于大海捞针,现在人类仅仅走完第一步,找到了水,但接下来水的酸碱度是否适合还需要研究确证。此外,王阿莲认为,什么样的仪器能够真正探测火星生命还有待研究设计及证实。“这样的探测技术如果不成熟也不能马上飞,毕竟一个螺丝钉没有拧紧就可能前功尽弃,必须一步一步做严谨的工作。”
 
眼下,由于“凤凰”号找水的巨大成功,NASA决定将它的任务再延长至9月底。“从NASA的角度讲,送一套很贵的仪器上火星,只要能够工作就会继续尽量争取多出成果。”王阿莲说。据了解,发现高氯酸根有功的MECA的4个烧杯已经用了2个,余下的2个将继续用于分析火星土壤以重证高氯酸根的存在。“凤凰”号将继续在其周围进行挖掘,进一步提高冰在土样中的比率,不断摸索提高样品输入的准确性,并使用热萃取气相质谱仪作进一步分析。
 
除了寻找水和含有生命特征的物质之外,“凤凰”号还承载了一台由加拿大研制的极地低温“气象站”仪器,用来研究火星气候的变化。但目前,对“凤凰”号寿命最大的威胁是天气,因为它很接近火星北极,日照将越来越短,它的太阳能电池板将面临考验。
 
新的火星探测计划正在路上。NASA将于2009年发射“火星实验室”登陆车。欧空局的“地外火星”登陆车将于2013年发射,继续探索火星生命。执行这一计划的团队以欧空局科学家为主,美国派科学家参加。王阿莲2007年获得NASA资助,参与这项新的研究计划。
 


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