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你知道“They”的单数用法吗?

已有 381 次阅读 2017-9-11 09:22 |个人分类:用英语写论文|系统分类:人文社科|关键词:单数they

自我们学英文起,就知道<They>是第三人称复数的他们,<He>、<She>和<It>则是第三人称单数代词。但随着社会意识对于变性者身份和性别认同用语的改变,作者在使用代词的时候也应该有相应的变化。尤其欧美对于性别话题的热议,使写作时带有性别偏见的代词使用变得更加复杂。

现在,在很多非正式的场合,<They>也有了新的单数用法,即<Singular They>:有别于传统第三人称复数的<They>,<单数They>是个第三人称单数的代名词,用在性别不详或任何性别皆可的情况,这个用法还扩展到<They>的其他形式如<Them>、<Their>、<Theirs>以及<Themself>。

有意思的是这个用法并不是现在才发明的,语法学家指出,早在14世纪的中古英语,<They>就一直被用于单数形式。在《詹姆斯圣经》中就有这样的用法:

In lowliness of mind let each esteem others better than themselves”(Philippians 2:3)

只要存心谦卑,各人看别人比自己强

另外在一些知名作家的著作中也能看到这种用法,比如在莎士比亚的写作中就有这样的句子:

God send everyone their heart’s desire

上帝把每个人都放在心上

之后的很长时间,作家们对使用复数代词指代单个人的用法提出了异议。欧洲和美国的作者开始使用<He>来代表全体,比如:

Every doctor must focus on the field of medicine he has chosen

每个医生必须专注于他所选择的医学领域

虽然一直以来<He>可以代指一般人,但在20世纪60年代以后,女权主义者开始关注“性别歧视主义”的男性导向式语言,其中<He>作为性别通用代词就引发了众多争议。

第十六版的《芝加哥风格手册》表示<They>作为单数是不受鼓励的。该手册认为,由于<He>作为一个通用性别代词代表两种性别已经不再被接受,这就导致了在口语和非正式的写作中,<单数They>及其词形变化变得很常见。但这种用法是否被允许?手册继续表述到:虽然这种用法在偶然的情境下被接受,但它在正式写作中仍被认为是不符合语法的。类似地,APA风格也不鼓励使用<单数They>,作者可以选择用 <He or She>替代,或者重写句子,删除掉代词。

但在非正式的英语中这种使用却越来越普遍。

在随意的谈话中,我们可能会听到以下句子:

A parent wants the best care for their child

父母想要照顾他们的孩子

其实我们可以直观地感受到,与<He or She >或者“<S/he>相比较,<They>只有一个音节,也更简洁。而<He or She >或者<S/he>则显得过于刻意,也比较拗口。

作家也在争论复数代词用于单数是否合理。

在美国方言协会的一次会议上,一些语言学家将<单数They>做为年度话题。此外一些英文词典对<单数They>的用法也有说明,英国《朗文》词典就做了如下解释:如果我们想概括性地谈论某人,而且不想说那个人是男是女的话,我们常用They、Them、或Their。

但是必须要注意的是,正式写作中<单数They>的用法仍被认为是不符合语法的。

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