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从“地球兄弟”新闻想到的 精选

已有 13588 次阅读 2015-7-24 11:21 |个人分类:科普荟萃|系统分类:科普集锦| 地球, 外星文明, 米尔纳

作为科普爱好者,从昨天到今天,最引人注目的新闻,莫过于NASA于24日凌晨(中国时间)宣布发现了1400光年外天鹅座的另一个地球“开普勒—452b”了。昨天下午,我在朋友圈就看到了有人发布了一篇预告性的文章。由于平时看到NASA宣布发现类似地球星体的新闻太多,已经审美疲劳了,第一感觉这可能又是一个新瓶装老酒的把戏。比如,2011年12月5日,NASA宣布利用开普勒望远镜发现了第二个“地球”;2013年,NASA又宣布发现一颗代号为开普勒78b的“新地球”,其直径是地球的1.2倍,质量是1.69至1.86倍,似乎也是固态行星,然而其表面温度高达2000摄氏度,显然不适合类地生命的存在。又比如,日本科学家2014年宣布发现了一颗轨道与质量与地球类似的行星,但它又太冷了,表面温度约零下210摄氏度。2014年3月26日,NASA宣布了一项里程碑式的发现,有一颗大小与地球几乎一样的可居住行星开普勒186F,直径比地球大10%,处于宜居带中,但它的母星不是恒星而是一颗体积小、温度低的红矮星。


不过,这次这么郑重其事(对发布提前预报),也许与过去的那些发现有许多不同吧。从目前获得的信息来看,这颗行星尺寸比地球大60%,年龄60亿岁,公转周期为385天,位于类似太阳系的恒星星系中,处于生命宜居带,猜测上面可能存在生命。NASA称,这是人类在寻找“另一个地球”道路上里程碑式的发现。然而,过度地解释这个新闻也许是科幻小说该做的事儿,因为现在似乎连它是不是固态行星都还未完全确定,更不要说有没有水、生命和文明了。既然如此,人类为什么对这样的发现总是显得那么激动人心呢?因为人类实在太孤独了!到现在为止,人类还没有在宇宙中发现任何地外生命存在的迹象。虽然从理论上推算,仅银河系中的“地球兄弟”就应该有好几十亿颗,处于大小和温度都适宜的生命宜居带,理应进化出了生命,但实际情况是,地球生命形成的的巧合太多,太微妙了!也许在宇宙中就发生过这么一次而已。

不相信人类如此孤独的大有人在,俄罗斯亿万富翁尤里·米尔纳(Yuri Milner)就是其中一员。科技界对于米尔纳应该并不陌生,他是一名互联网企业家,因对 Facebook、Twitter,Spotify和Groupon,甚至还有京东和小米进行投资而声名大噪。2012年,他设立了一个奖项,称为宇宙“突破奖”(Breakthrough Prizes),获奖者个人可获得300万美元的奖金,这是世界上最大的奖项了。不久前,米尔纳宣布将投入 1 亿美元巨资,启动 “突破聆听”(Breakthrough Listen) 外星文明监视计划,让人类通过10年的努力,探测宇宙中是否存在其他文明的信号,这个高调的项目立即吸引了众多有志之士的注意。米尔纳宣布这一计划时,英国著名物理学家斯蒂芬·霍金7月20日在英国皇家学会的新闻发布会上也支持道“是该回答是否有地外生命的时候了”。咦?等等!前阵子您老人家不是才刚刚提醒我们,不要轻易尝试寻找外星生物么,这次怎么突然来了个180度的大转弯?之前,我还以为您老人家也认可大刘科幻巨作《三体》中的“黑暗森林”的理论呢——藏好自己,做好清理

突然意识到今天是周五,是Science周刊出版的日子,顺便到其网站看看。巧合的是,Science也来凑热闹了,今天居然也出版了以“网络亿万富翁出巨资寻找外星人的信号(Web billionaire bankrolls search for alien signals)”为题的新闻文章。读完,很有收获,正好为我这篇随感文章添砖加瓦了。

自1960年代以来,天文学家们就在使用射电望远镜侦听外星人的信号——那些自然现象不会产生的信号。但是,1990年代初美国国会削减了用公共资金资助寻找外星智慧(SETI)的项目;于是非营利性SETI联盟只得在私人捐助者的帮助下继续努力。的确,之前这样的工作通常都是政府机构所包揽的。米尔纳的突破聆听计划意味着民间投资者的参与,该项目无疑是为财政拮据的射电望远镜计划雪中送炭,并将开发新技术来同时监控100亿个无线电频率。突破聆听将促进SETI资助增加5倍,并且在宇宙中寻找智慧生命将进入一个全新的水平。比先前的努力要敏感50倍,所覆盖的外太空范围也比之前大10倍,并让世界上最先进的射电望远镜满负荷工作。新资金将在未来十年购买位于西弗吉尼亚州100米口径的绿岸射电望远镜20%的总观察时间,在未来五年购买位于澳大利亚新南威尔士64米口径的帕克斯射电望远镜25%的总观察时间。这两个设备先进到什么程度呢?据米尔纳说:“如果离我们最近的 1000 个星球里有一个文明以相当于普通飞机雷达的功率强度发送信息,突破聆听计划的望远镜就能听到;如果有一个文明在银河系中心发送信号,只要强度是我们用来探索太阳系的设备的十几倍,我们就能听到。”。项目还将使用位于加州圣何塞汉米尔顿山上的利克天文台2.4米的自动行星搜寻望远镜,搜寻来自其他世界的激光信号。据说,除了突破聆听计划之外,米尔纳还将启动一个“突破信息” (Breakthrough Message) 计划,尝试与外星文明联系。

米尔纳估计整个投资需要18亿美元,这个通过他在一些互联网公司的投资慢慢积累起来。这个新的项目旨在调查银河系平面,集中于最接近地球的百万颗恒星。它还将扫描附近的100个星系。观察会产生每秒10G的数据,太多以原始形式存储。这些数据将采用新的信号处理系统进行高速处理,该系统由加州大学伯克利分校的一个团队负责开发。其他的一些调查,例如NASA的开普勒卫星,认为在银河系可能有多达100亿颗地球大小的行星处于可容忍的温度带。当然,突破聆听计划只能探测到有发达的技术并开始向外广播的生命形式。霍金认为,宇宙中的智能也许是非常罕见的,我们只是想找到一面镜子,看到它是如何变得脆弱并自我毁灭的。言下之意,是为地球的未来提供借鉴。

SETI是一个完美的募集私人资金的办法,也算是现在非常成功的众筹计划。传统的研究经费是难以保障的,因为该项目成功的机会非常小的,更多是探索而不是科学。但每个人都想知道这个问题的答案,这是一个巨大的赌注,但回报无疑也是非常巨大的




发现另一个地球
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