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创新驱动发展,历史启迪未来 精选

已有 3065 次阅读 2017-4-25 09:40 |个人分类:科普|系统分类:科普集锦|关键词:蒸汽机,,技术史,,创新,,思想,,书评

   按:该文是一篇书评,对象是中信出版社2016年出版的《世界上最强大的思想——蒸汽机、产业革命和创新的故事》。文章刊发在2017年4月《今日科苑》,题目编辑改作“世界上强大的思想”。


“创新”已经成了我们这个时代的一个标签,随处可以“粘贴”,甚至可以成为响亮的口号。但是,许多年以后,究竟有哪些真正的创新能在历史上留下印记,恐怕很少有人静心去想。

如果每一位有志于或者正处在创新阶段的人静心读一读《世界上最强大的思想——蒸汽机、产业革命和创新的故事》,应该收获诸多新的启发或更加明晰自己的创新之路。它不是一本教人如何创新或者创新理论的书,而是一本有关创新故事的书。但书中创新的故事太重要了,它直接影响了人类历史的进程;书中创新的故事太真切了,它们的主角是历史上鲜活的发明家和科学家;书中创新的故事又太悲壮了,多少颗人类聪明的脑袋积多少代人的努力,才导致发明了第一次产业革命的引擎——蒸汽机。

该书最精彩之处体现在两点。首先它讲述了创新的“系统性”,也就是说过去我们了解到的创新往往是阿基米德“尤里卡”(注:Eureka,阿氏当初在洗澡时说“找到了”,后指灵感突现)式的发现,其实在人类发明蒸汽机的过程中,要复杂、曲折得多。其次它颠覆了人类过去对第一次产业革命时技术与科学关系的理解,它告诉我们那时技术与科学的结合要紧密得多,而不是彼此分离的状态。

在第八章“变化永无止境的领域”体现了创新的系统系,还用实例说明了创新的一些特质。比如瓦特(JamesWatt)的雇员默多克(William Murdock)发明了太阳-行星齿轮传动系统,可以使蒸汽机能够产生平稳的旋转运动,但是这种蒸汽机需要耗费大量的煤。到了第二年(1782年)瓦特找到了解决的办法,发明了双作用气缸。但是新的问题产生了,这种蒸汽机对活塞与连杆的要求比较高——活塞必须能精确地带动连杆上下移动。瓦特又投身于新问题,1784年,他申请了另一项专利,即用了平行装置使垂直杆推动活塞沿直线运行,从而减少气缸内壁的摩擦和能量损耗。只有到了这时候,普适的蒸汽机才得以产生或者说在任何地方打算建立磨坊或工厂,无论那里需要的是往复式还是旋转运动,使用蒸汽机都不存在任何顾虑了。从这一连串的“创新”事例也能说明,是“问题”串起了创新的系统性,发明不仅仅能解决问题,还会带来新的问题,但正是这些新问题,激发了新发明、新创新。过去那种认为瓦特发明了分离式冷凝器就一劳永逸的鸡汤故事早该抛弃了。

在第四、五章则粉粹了另一个广为流传的谣言,就是说第一次技术革命与科学无涉,即使有,后者也无足轻重,有人说“蒸汽机的发明对科学产生的影响要远大于科学对蒸汽机的影响”。这种论断由来已久,即使在科技史学者群体中也流传甚广。但这完全不是事实。美国西北大学经济史教授乔尔·莫克(JoelMokyr)在几十年研究的基础上认为,存在一条从哥白尼、伽利略到牛顿参与其中的科学革命到工业革命的“知识通路”,并将其称之为“工业启蒙”。换句话说,科学革命形成的“有用而且可靠的知识”能够应用到商业界并带来收益。这是整个工业革命的前提。从微观上说,以布莱克(Joseph Black)等人研究的潜热理论对瓦特的事业产生了很大促进作用——这是瓦特回忆录中亲自提到的,因为当时他要搞清楚热损失的原因,最终导致他发明了分离式冷凝器。

在整部书中,以蒸汽机引发的技术革命,围绕创新话题,交织了财富、专利、经济、管理、科学、技术等元素,勾勒了第一次工业革命中波澜壮阔的创新故事。书中蕴含了许多真知灼见,比如工匠一旦发现可以从脑力劳动中获益,则会对相关发明创造增加投入;发明只有应用到经济活动中才能形成“创新”;专利制度为发明人的天才之火浇上了利益之油等等。

创新驱动发展,历史启迪未来,诚哉斯言。


Ben Russell《瓦特:使世界重生》封面

(非前文书评书,仅作展现瓦特工作时的场景,封面上方为行星齿轮机构的蒸汽机设计图)



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