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科学史上著名公案——“皮尔当人”骗局

已有 3395 次阅读 2008-6-26 22:14 |个人分类:科学史话|系统分类:科普集锦



                           ·方舟子·

    “皮尔当人”是科学史上最著名的骗局之一,在近百年之后它的真相
仍然没有完全搞清。

    1912年2月15日,业余研究古生物学的英国律师查尔斯·道森交给著名
古生物学家、大英自然历史博物馆地质部主管史密斯·伍德沃德一些颅
骨碎片,据他说这是在1908年一些工人在皮尔当的砾石层挖掘时发现的,
不幸被工人用镐敲碎了。1912年6月2日,伍德沃德、道森和日后成为著名
古生物学家和神学家的法国耶稣会教士德日进一起到皮尔当继续挖掘。在
现场道森发现了一个下颚骨和两颗臼齿,以及石器、动物化石等。他们在
12月18日伦敦地质学会的会议上公布了这个重大发现。伍德沃德认为他们
发现的是一个早期人类化石,将之命名为“道森曙人”,其颅骨各个方面
都很像现代人,但是下颚骨和臼齿则很像猿,这似乎表明这是一个半猿半
人的过渡型化石,是古生物学家在苦苦寻找的从猿进化到人的缺环。消息传
开后,理所当然地引起了轰动。

    随后又有了进一步的发现:1913年夏天,德日进在同一个砾石层发现
了一颗犬齿化石,刚好可以和前面发现的下颚骨化石配套。1914年,工人
在同一个地方发现一根象牙,似乎被人为加工当棍棒来用。1915年,
道森在距离原发现点两英里处,发现了两块颅骨碎片,属于另一个皮尔当
人。次年,道森病故。在他死后,古生物学家继续在皮尔当挖掘,但是再也
未能发现任何化石。德日进在1914年年底回到法国,1923年前往中国,后
来参与了周口店“北京人”的发掘工作。

    此后的40年间,皮尔当人都被认为是更新世时期的化石,距今大约
50万年,这是根据与皮尔当人一起出土的古生物化石认定的。40年后,古
生物学家掌握了更精确的年代鉴定技术。1952年,牛津大学古人类学教授
K.P.奥克利开发出通过测定氟的含量来鉴定古生物化石年代的方法,他用
这个方法对皮尔当人下颚骨进行测定,发现其年龄大概只有5万年,做为
猿-人过渡型化石显然太年轻了。1953年7月,伦敦开了一次古生物学会议,
奥克利与两名古生物学家共进晚餐时谈到皮尔当人化石,都觉得这个化石
与其他猿人化石格格不入,显得很蹊跷,有必要对其做一番仔细鉴定。之
后,他们采用同位素技术、化学方法、X射线、显微技术等多种方法对皮
尔当人及相关化石做了分析,证明了它是一个赝品:它的头颅是中世纪
(大约500年前)现代人的头颅,下颚骨是现代猩猩的,犬齿是黑猩猩的。
它们用铁溶液与铬酸浸泡过,以显得年代久远。石器是用现代工具打磨出
来的。动物化石则是从外地收集来的。这是一个精心策划的骗局。

    接下来的问题当然是:谁干的?几十年来,已有几本专著和数百篇文章
试图破解这个世纪大案,被怀疑对象有十几人,甚至连侦探小说家柯南·道
尔也被列入,他住在皮尔当附近,并曾经去过现场。当然,嫌疑比较大的是
到现场挖掘的伍德沃德、道森和德日进,而最大的嫌疑还是道森,毕竟,
“皮尔当人”的两个颅骨以及下颚骨都是他“发现”的,而且“发现”颅骨
时都无他人在场。不仅如此,还有多起化石或文物造假案、剽窃案与道森有
关。看来此人是个“惯犯”,再伪造个“皮尔当人”是顺理成章的事了。所
以问题又变成了:道森是一个人干的,还是有同谋?虽然众说纷纭,但是都
没有确凿的证据。我只举一个例子说明为什么这个案件如此难以定案。1996
年英国《自然》报道说,在大英自然历史博物馆动物馆原馆长马丁·辛顿
(1961年去世)留下的箱子中发现一些化石、牙齿等,类似于在皮尔当发现
的东西,而且还发现了用来给化石染色的化学药品。这似乎可以做为辛顿策
划“皮尔当人”骗局的铁证。但是随后有人指出,辛顿用的化学药品与用来
给“皮尔当人”染色的化学药品并不相同,辛顿可能是在骗局被揭露后做的
试验,想搞清楚道森是怎么造假的。

    也许这个问题更值得我们思考:为什么这个骗局会如此成功,过了40年
才暴露?我们也许会把它归咎于当时化石鉴定技术的落后。并非完全如此。
如果在当时进行仔细鉴定的话,也不难发现那是赝品:很容易发现其下颚骨
是人工染色的,而且只染了表面,在下面就是白色的、还没有石化的骨头。

    这个骗局如此成功,首先是因为它几乎就是为当时流行的理论应运而生
的。根据达尔文的进化论,人是从古猿进化来的。人与猿的身体区别主要有
两个:脑容量大和直立行走。这两个特征不可能同时出现,那么哪一个先进
化呢?当时的生物学家普遍相信大脑先进化出来。“皮尔当人”有人一样
的大脑,却有猿一样的下颚,看来非常符合人们想像中的猿人特征,因此就
被轻易接受,不疑有他。随着更多的猿人化石被发现,特别是“北京人”和
南方古猿化石的发现,“皮尔当人”才显得格格不入了。新发现的众多猿人
化石都表明,直立行走的进化比大脑的进化要早,而且猿人的下颚与人相近,
而脑容量则要比人小,恰好与“皮尔当人”相反。从1930年起,“皮尔当人”
越来越让古人类学家感到困惑。有的认为它代表的是独立的一个进化分支,
有的认为它是人化石和猿化石给混在一起了,有的干脆提都不提它了。到了
1950年代,“皮尔当人”越发显得古怪,所以新的年代鉴定技术一被发现,
就想到要拿它试验一下。

    “皮尔当人”骗局能够成功的另一个原因还与民族主义有关。在“皮尔
当人”之前,德国发现了尼安德特人化石,法国发现了克鲁马努人化石,
英国也迫切需要发现自己的古人类化石——不仅发现了,而且是比德国、法
国的化石都要早得多的过渡型化石。英国是人类的故乡!这个民族荣耀足以
让许多英国科学家昏了头脑,即使“皮尔当人”逐渐在其他国家被边缘化后,
英国一些古人类学家仍把它当主流。

    教训是,对符合理论设想符合得出奇的好的证据不可轻信,也不可让民
族情绪影响了科学研究,否则很容易受骗上当,民族荣耀最终有可能成了民
族耻辱。

2008.6.18.

(《经济观察报》2008.6.23)



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