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ZT:书林散笔:小楼与大师

已有 3255 次阅读 2009-2-17 18:20 |个人分类:古往今来|系统分类:人物纪事| 大楼与大师, 教育史, Dirac

再转一篇文章。

正所谓:到了“谈笑有鸿儒”这种境界,即使是小楼陋室,又“何陋之有?”

全文如下:

书林散笔: 小楼与大师

 卢昌海  http://www.changhai.org/

 

几个星期前在书店闲逛时,发现 Susskind 同志的《The Cosmic Landscape》被放在了特价区,惨遭贱卖 (倒不是因为滞销,而是由于书的侧面不知怎的染上了一些黑色墨迹),于是毅然解囊买了一本。

Susskind 的这本书是 2005 年底出版的,讲述的是他不久前作出的一项比较得意,且引起了广泛兴趣及争议的工作。 他的这本书我以前曾买过一本送朋友,但自己却未曾阅读, 只记得书中所附的作者近照有点象 Star Wars 中的 Count Dooku (其实只是脸型和胡子有几分象),那是 Dark Lord 的徒弟,是一个很厉害的坏蛋,曾砍去 Anakin Skywalker - 也就是后来的 Darth Vader - 的右手 (但最终还是被 Anakin 所杀)

Susskind 今年已经六十八岁,是 Stanford 大学的理论物理学教授。他和获得2008 年诺贝尔物理学奖的南部阳一郎一样,都是弦理论的创始人之一。不过与南部不同,Susskind 直到今天仍在与弦理论有关的领域中工作,并做出了不少有创意、且很能吸引公众注意力的工作(比如黑洞与信息、Landscape 与人择原理等)。在这个以闲谈为主的“书林散笔”系列中,我们不谈太学术的话题, 因此 Susskind 的那些与黑洞、Landscape 有关的话题都留待以后单独去写。 这里我想讲述 Susskind 书中提到的一段他本人亲身经历的有趣见闻。

这段见闻发生在 Susskind的年轻时代 - 确切地说是发生在他前往纽约曼哈顿北部的Yeshiva大学就任助理教授的那一天。那时 Susskind已从 Cornell 获得博士学位,并在 Berkeley 完成了一年的博士后工作。Yeshiva大学的那个职位是他当时手头的唯一职位。据他在《The Cosmic Landscape》所述,这段经历发生在 1967 年,不过 Susskind 的简历所列的Yeshiva 大学任职时间却为 1966-1970,因此在时间上不排除有±1yr 的误差。Yeshiva大学是一所私立的犹太人大学,创建于 1886年,据说是美国最早的犹太人高等学府,目前的全美排名是50 Yeshiva大学离我就读过的 Columbia 大学不远 (约在 Columbia 以北 5-6 公里处),那里早年有很多犹太中产家庭居住,但后来逐渐变成了拉丁裔移民的聚居区。

曼哈顿是一个寸土寸金的地方,在曼哈顿的大学中,除 Columbia 有一个很小的校园外,其余大都只有一些被街道分隔开的建筑。Susskind 刚从 Cornell Berkeley 那样环境优雅的校园来到这里,视觉上的反差是可想而知的。我以前住在曼哈顿的时候,曾多次路过曼哈顿南部的纽约大学 (NYU),该校的建筑就分散在若干个街区。为了便于识别,那些建筑统一悬挂了青紫色的校旗,每次看到那些校旗,让我想起的不是大学,而是《水浒传》里那些小店门口迎风招展的酒旗。

不过对 Susskind 来说,校园环境的好坏还在其次,因为更坏的事情很快就出现在了他的面前。那天他来到 Yeshiva 大学的校区,在路人的指引下,找到了物理系。那是一间很小很昏暗的屋子,屋子里有一个大书架,书架上放满了大部头的书本,但不是物理书,而是希伯来文的古书。屋子里还有一把椅子,椅子上坐着一位胡子灰白的家伙,正翻看着一本古书。

Susskind 的到来使宾主双方展开了历时一分钟的坦诚而富有建设性的会谈,那人向客人详细介绍了物理系的情况:

1.他这小屋就是物理系。

2.他就是物理系的系主任。

3.物理系有且仅有一位教授。

4.那位教授就是他自己。

5.他从未听说物理系招了新助教。

在美国象这种“一人吃饱,全系不饿” 的物理系其实并不罕见, 我在 Columbia 的一位师兄就一度在那样的一个物理系里工作过 - 当然,这意味着当过系主任 (这位同学后来下海读了 MBA,但愿此次金融风暴未给他带来麻烦)。听完系主任的热情介绍,Susskind 的心沉到了海底 - 他还没上岗,看来就先要失业了。Susskind 当时虽才 26岁,但不仅已早早结了婚,而且还有两个小孩,这拖妻带幼的谋生,那是相当的不容易。但情势如此,他也没办法,只得离开那皮包公司般的物理系,退回了街上。

幸运的是,在街上他碰到了一个熟人,于是他向那人叙述了自己的遭遇,那人听了哈哈大笑,说:“你想去的大概是研究生院的物理系,而不是本科的物理系吧。”他随后告诉 Susskind 研究生院的地点。

Susskind 大喜过望,赶紧跑到新地址。可到了那里 - 几个街区外的一个街口 - 一看,满眼皆是破烂店铺,有的甚至已经废弃,Susskind 再度失望。难道连朋友也会忽悠自己?他不死心又在那街口转了一圈,结果突然在一家早已废弃的犹太婚宴店旁发现了一块小牌子,上面写着:Belfer Graduate School (Belfer 研究生院)。那牌子指向一串楼梯,那楼梯污垢不堪,地毯也早已破旧,楼道里没有书香,却弥漫着食物的气味。看来这地方并不比那本科生的物理系强。

Susskind 硬着头皮登上楼梯,上面是一个很大的厅,估计是那家婚宴店当年用过的舞池。那大厅四周约有二十来间办公室。看来这破烂小楼上的废弃舞厅就是整个的研究生院了。不过,这时 Susskind 看到了一件让他松了一口气的东西:黑板。在经历了方才的连番遭遇后,这小小的黑板在 Susskind 的眼里变得亲切无比,简直就象救命稻草 - 用他自己的话说:“黑板意味着物理学家”。

但是,最让 Susskind 振奋,并且让所有阴暗的氛围一扫而空的,则是人 - 几个正在黑板旁讨论问题的人。这是 Susskind 这段见闻中最富戏剧性的地方,它大大出乎 Susskind 的意料 - 当然,也完全出乎我的意料。那几个参加讨论的人 Susskind 全都认识,他们当中包括这样几位:

D. Finkelstein - Eddington-Finkelstein 坐标”中的那个 Finkelstein

Y. Aharonov - Aharonov-Bohm 效应”中的那个 Aharonov

J. Lebowitz - Lebowitz 不等式”中的那个 Lebowitz

R. Penrose - Hawking-Penrose 奇点定理”中的那个 Penrose

P. A. M. Dirac - 该同志还用介绍吗?

在这几位当中,Finkelstein Aharonov Lebowitz 等同志当时都在 Yeshiva 大学任教,Penrose Dirac 则是访问学者。别看这地方寒掺,Dirac 同志早在 1964 年就莅临视察过,并且还发表过重要讲话,他的讲话内容后来被整理成了《Lectures on Quantum Mechanics》,是有约束量子理论的经典著作 (该书有中译本:《狄拉克量子力学演讲集》,由科学出版社出版)

这破旧小楼上的那几位物理学家是 Susskind 在单一地点见过的最杰出的一群物理学家,他们的出现彻底扭转了他那一天的心情。只要有这些人在,哪里不能是物理系呢?那一天,那几位物理学家讨论的话题是真空能 (vacuum energy),这个话题从此成为了 Susskind 毕生探究的课题,这种探究最终导致了他这本《The Cosmic Landscape》的问世。

我记得几年前有很多人在讨论 “大楼” 与 “大师” 的问题。 我想, Susskind 的这段小经历是对这个话题的一个很好的参考。其实,在中国自己的教育史上,就有过一所没有半栋大楼,却有很多大师的大学:国立西南联合大学。这所大学只存在了短短八年,却在中国教育史上留下了永不磨灭的一页。正所谓 “山不在高,有仙则名,水不在深,有龙则灵”。如果让中国的学人评选一所中国最杰出的大学,我想只要国立西南联合大学是其中一个选项,它就一定会夺冠。

二零零八年十一月六日写于纽约



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