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纸币上的物理学家

已有 23109 次阅读 2014-9-5 11:28 |个人分类:科普|系统分类:科普集锦

雅各布·布杰利(Jacob Bourjaily)是个聪明、阳光、帅气的美国小伙子,自2008年起师从大名鼎鼎的尼马·阿尔卡尼-哈米德(Nima Arkani-Hmed),在普林斯顿大学攻读博士学位。2011年夏天,雅各布获得理学博士学位之后,加盟哈佛大学物理系,成为初级研究员,继续从事量子场论和弦论的研究。他不仅能够把抽象的理论研究工作做得十分出色,而且喜欢写诗、旅行和摄影,尤其拥有两项与众不同的业余爱好:高空跳伞和收集印有科学家头像的纸币。迄今为止,雅各布已经收集到这类纸币64种,其中涉及23个国家和54位大科学家(包括数学家)。与他一样乐衷于此道的还有马里兰大学的爱德华·雷迪什(Edward Redish)教授,但后者主要关注那些出现在纸币上的物理学家。目前雅各布还在搜寻另外44种已经不再流通、但同样印有科学家头像的纸币,看来他的收藏之路任重而道远。

将科学家的头像印在流通货币上,体现了一个国家或民族对科学的极大尊重。普罗大众在日常生活中接触得最多、而且会小心保管的东西就是钱币,他们无法不在意印在钱币上的名人及其背后的故事。因此钱币上的科学家肖像具有重要的启蒙意义,可以引导青少年从小认识科学家和热爱科学探索。

在雅各布的收藏夹中,纸币上的物理学家占了大多数,其中包括伽利略、牛顿和爱因斯坦等妇孺皆知的泰斗级物理学家。作为二十世纪最伟大的科学家,爱因斯坦对现代物理学的贡献无人能及,但他一生中曾先后拥有六个不同的国籍,甚至在1896年至1901年期间处于无国籍的状态。如此说来,哪个国家的政府愿意用钱币的方式纪念他呢?只有以色列始终把爱因斯坦当作犹太民族的骄傲。上世纪五十年代初,以色列曾邀请身在美国的爱因斯坦出任以色列第二任总统,但被他以不擅长政治为由婉拒了。到了六十年代中期,差不多在爱因斯坦逝世后十年左右,以色列国家银行发行了面值五镑、带有爱因斯坦头像的纸币,以纪念这位犹太民族心目中的英雄。

量子力学的创始人之一埃尔温·薛定谔(Erwin Schroedinger)的一生也颇具传奇色彩,但他的国籍履历比爱因斯坦的要简单得多:他只拥有奥地利和爱尔兰的双重国籍。薛定谔的身体状况一直欠佳,常年受到肺结核病的困扰。1925年冬天,已婚的他带着情妇躲在瑞士的阿罗萨山区度假,顺便写出了流芳百世的薛定谔方程,一举成名。成名后的薛定谔收到来自世界各地的邀请,要么请他前去讲学,要么为他提供待遇丰厚的教授职位,这其中也包括声名显赫的普林斯顿大学。1934年,薛定谔在普林斯顿讲学之后,最终拒绝了该校所提供的教职,原因在于当地的世风保守,无法接受他与妻子和情妇生活在同一屋檐下的骇俗之举。1940年,薛定谔带着妻子和情人移居风气开放的爱尔兰首都都柏林,并在那里生活了17年。这期间他加入了爱尔兰国籍,同时保留了自己的奥地利国籍。1961年,薛定谔因肺结核死于维也纳,享年73岁。奥地利政府为了纪念这位伟大的物理学家,在他去世数年后发行了面值1000先令的纸币。如今奥地利先令已经被欧元所取代,不再流通,但薛定谔和他的传奇故事却得以代代相传,成为佳话。

通常被印在某种纸币上的科学家只有一位,但是也有例外:玛丽·居里(Marie Curie)和她的丈夫皮埃尔·居里(Pierre Curie)就曾一同出现在面值为500法郎的法国纸币上。这对由师生恋一路走来的科学伉俪,因发现发射性元素而与亨利·贝克勒尔(Henri Becquerel)分享了1903年度的诺贝尔物理学奖。在这款与众不同的币面上,玛丽显得先声夺人,而皮埃尔似乎被设计成了妻子的背景。1911年,玛丽又因发现镭而荣获了诺贝尔化学奖。玛丽的祖国波兰为了纪念这位具有双重国籍的优秀女儿,后来将她的头像印在了面值为20000兹罗提的纸币上。如今这两种纸币都已不再流通。

与其他国家相比,中国还从来没有把科学家的头像印在钱币上。这一点或许说明了至少两个问题:一方面,中国的科学技术几百年来一直远远落后于西方;另一方面,中国科学家似乎尚未得到整个社会的足够认可和尊重。无论如何,纸币上的科学家们传递给一个民族的信息总是令人鼓舞的,因为他们象征着民主和科学精神。

本文已正式发表在《科学世界》2014年9月号。



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