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诺贝尔化学奖的影响

已有 6406 次阅读 2018-10-3 15:26 |个人分类:思想观点|系统分类:观点评述

本文系应腾讯新闻吴湃玲老师邀约而作,发布在“企鹅问答”,链接

https://view.inews.qq.com/a/20180928A1EQCB00?answer=6452737193821039150

  诺贝尔化学奖从1901年开始颁发,至今已有177人获此殊荣。在即将揭晓2018年度诺贝尔化学奖之际,我们把眼光向后看一看,回顾一下这个奖对人类社会进步有何影响,也许有助于科研人员选择更加有意义的研究道路。

  物理学有大量优美的理论描述一种物质或一种运动,但涉及到物质的变化时物理学就显得有点局促,人们必须求助化学。化学即变化之学,专门研究分子以上规模直至复杂生命体中的物质在各种外部条件下的变化形式及其本质,这种研究使之成为和物理学相互补充的现代科学发展的支柱之一。没有化学的研究成果,人类无法高效操纵物质,将陷于有脑无手的尴尬境地。人类社会的生产力发展伴随着不断提高的物质操纵能力,以至于现在踏出宇宙探索的征途。

  在人类历史中,获得食物曾经是所有国家的核心社会问题,但是自从化肥和农药出现和大量使用,粮食不再是社会稳定的重中之重。制造化肥的核心是合成氨工业,1918年化学奖就因“从单质合成氨的研究”授予弗里茨×哈伯,可以说,没有他的研究,就没有现代农业,就没有充足的粮袋子。食物充足以后,人类才能有闲情逸致去了解广阔的世界。

  有了吃的,还要有用的。诺贝尔化学奖也见证了人类创造物质的过程,尤其高分子聚合物成为继金属、硅酸盐之后的第三大类基础材料,塑料和橡胶已经成为人类不可须臾或缺的物质。因此,1950、1953、1963、1974、2000、2005年的化学奖均表彰了在高分子领域做出巨大贡献的科学家。除此之外,胶体化学也得到了1925、1926、1932年的诺贝尔化学奖,因为胶体分散体系是物质世界的常态,其发展不仅可以解释一部分物质现象,对其控制还可以获得品种繁多的功能材料,比如涂料、薄膜、化妆品、洗涤剂等。

  人类要健康长寿,必须不断战胜疾病,药物化学作为有机化学的重要分支,带动有机化学得到了诺贝尔化学奖的重点关注。在有机合成中最重要的是催化剂和反应机理,而研发催化剂又引起了金属有机化学的发展,反应机理研究催生了许多新的实验技术和仪器的发明,比如高分辨率显微镜、有机质谱分析方法、基元反应动力学、超快光谱等,这些方面所颁布的奖项大约占四分之一。为了针对性地发明药物和治疗方法,人类必须对生命体有更深的了解,因此诺贝化学奖有很大部分是授予生命科学里涉及化学的部分,比如核酸结构、微量分析、蛋白质合成等,约占该奖项总数的三分之一。

  人类为了获得持久而清洁的能源不遗余力,这方面诺贝尔化学奖对人类社会最大的贡献是表彰了放射化学的杰出研究者,比如居里夫人和她的女儿女婿、以及重氢发现者哈罗德·克莱顿·尤里、重核裂变发现者哈恩等。核化学和核物理日益结合紧密,基于核裂变的反应堆已经遍布世界各地,而基于核聚变的可控反应堆也在大力推进之中。

  毋庸置疑,诺贝尔化学奖主要表彰解决了问题的科学家,多数是在应用领域或在基础方法论研究中做出重大贡献、推动生产力进步的科学家,因此不局限于学院派科学家,与化学“操纵和创造物质”的任务完全符合。但也不限于应用领域,在认识世界的重大理论上,曾经表彰过热力学的研究,而热力学也许是宏观体系的最恰当描述方法。

  总之,诺贝尔化学奖作为一种事后表彰措施,起到的不是激励作用,而是荣誉作用,是一种对科学家工作的高度肯定,这一点应该引起那些热衷于谈论诺奖突破的中国科学家警惕:诺奖不是用来追求的,而是用来安慰的。最后,引用我多年前的一句话“要得诺奖,临渊羡鱼不如退而结网”,中国科学家还是应该老老实实关注自己的分内研究,把目光放在解决问题上,这样一定有机会获奖。



2018年诺贝尔奖
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