何毓琦的个人博客分享 http://blog.sciencenet.cn/u/何毓琦 哈佛(1961-2001) 清华(2001-date)

博文

Democracy and The Arrow Impossibility Theorem 精选

已有 6673 次阅读 2007-7-19 22:14 |系统分类:科研笔记

(For new reader and those who request 好友请求, please read my 公告栏 first).

Democracy and the Arrow Impossibility theorem

The Economists, a weekly news magazine, published in London England, is often 
considered the leading news magazine of the western world since it reports news not 
from the US point of view. Articles in it are often quoted worldwide. In this week's issue 
(7/14-20/07 p.45) it reports a news item concerning the conflict resolution in Beijing's 
Jiuxianqiao (九仙桥??) neighborhood. Apparently this is an old run down neighborhood 
in the midst of a trendy part of the capital. Private developer want to demolish the old 
buildings and apartments for new luxury construction. But the residents, mostly retired 
workers, have different opinions on the amount of compensations offered. Even though a 
majority of the residents approved the plan in a "referendum" vote on June 9, the issue is 
far from resolved among the developer, the local government, the residents, and the 
media that report on the problem. 

Ordinarily, such a local and relatively insignificant matter hardly warrants reporting in a 
prestigious world news magazine. The main reason of its place in the Economists this 
week must be the world's interest with the experimental democracy in China these days 
This brings me to my blog this week.

Winston Churchill said famously that "Democracy is the worst form of government 
except for all others". The Nobel prize winning economist, Ken Arrow, proved in the 
50's his famous impossibility theorem on social choice which commonly known as the 
impossibility of fair voting theorem.

Most of us who had any experience with voting know the unfairness of the majority vote 
under certainly situation, particularly with respect to minority rights. Yet almost all 
democratic system practices it despite its imperfection which of course is the source of 
frustration aptly expressed by Churchill.

The Arrow theorem, roughly speaking, deal with the following universal problem. In a 
society of human beings, each of us in principle has a set of preference with respect to 
everything, such as, housing, health, traffic, jobs, etc. etc. The purpose of a society, any 
society or system of government, is to amalgamate these individual preferences into one 
social preference (or social choice or social policy) for all things ( housing, health, traffic, 
jobs, etc.) for the entire population. You presumably accomplish this by some system of 
voting, informal sampling of opinions, or even random choice. Arrow's result says no 
such scheme exist if you want the social choice to satisfy a set of six eminently 
reasonable requirements. In other word, no voting method of determining the correct 
social choice is possible. One of the reasonable requirement is the non-existence of a all 
wise God (or what Chinese called 仁君a benevolent emperor ). This may partially 
explain why China had a emperor/dynastic systems of government for thousands of years. 
However, here you are up against another political truism "power corrupts, absolute 
power corrupts absolutely".  History has proved again and again the truth of this 
statement. We may be lucky to have a single仁君 for a finite duration, but how long can 
s/he stay that way given human weakness. And in a dynasty of emperors where power is 
inherited, how lucky can one get? 

This gets us back to Churchill's remark and the Arrow's theorem. This is an imperfect 
and complex world. We have an imperfect system of conflict resolution called democracy. 
But it is the best we have. Laws, regulations, and system of government must be a living  
adaptive thing tuned in to the local condition, custom, environment, and general 
education level. Any attempt such as to export US democracy to Middle East without 
change however well intentioned is doomed to failure. 




http://blog.sciencenet.cn/blog-1565-4695.html

上一篇:Engineering in the 20th and 21st century
下一篇:For young scholars - How to wrtie a technical paper

0

该博文允许注册用户评论 请点击登录 评论 (7 个评论)

数据加载中...
扫一扫,分享此博文

Archiver|手机版|科学网 ( 京ICP备07017567号-12 )

GMT+8, 2020-11-1 03:33

Powered by ScienceNet.cn

Copyright © 2007- 中国科学报社

返回顶部